Julia Olmstead apporte à McKnight une connaissance approfondie de la politique de conservation des exploitations agricoles et une expérience de la mise en œuvre réussie d'un projet sur le terrain. Avant de rejoindre la Fondation, elle a été coordinatrice du projet du Conseil des bassins versants dirigé par des agriculteurs pour l'Université du Wisconsin-Extension, où elle a conçu, lancé et géré un projet de collaboration multipartite sur la qualité de l'eau en agriculture. Le projet a réuni des agences publiques (comté, État et gouvernement fédéral), des agriculteurs, des entreprises et des organisations à but non lucratif, et est devenu un modèle régional pour la conservation volontaire de l'agriculture basée sur les bassins versants.

Auparavant, elle a été pendant quatre ans associée principale du programme sur les communautés rurales de l’Institute for Agriculture and Trade Policy de Minneapolis. Elle a également travaillé comme rédactrice pour NBC Bay Area News à San Jose, en Californie, et a publié de nombreux essais, articles de journaux et articles d’opinion, notamment dans Crop Science, le magazine Smithsonian et le Los Angeles Times.

Originaire de Saint-Paul, Olmstead est titulaire d'un baccalauréat en botanique et d'espagnol de l'UW-Madison et de deux diplômes d'études supérieures - une maîtrise en science de la sélection végétale et de l'agriculture durable de l'Université de l'Iowa et une maîtrise en journalisme de l'UC-Berkeley.